El cambio climático es una amenaza inmediata, no a largo plazo | Climate Change Is an Immediate, Not Long-term, Threat

April 13, 2018

Casi 2 millones de estadounidenses viven a una milla de un sitio Superfund altamente contaminado que está en riesgo de inundación debido al cambio climático. Una inundación en cualquiera de estas 327 ubicaciones podría diseminar desperdicios tóxicos a la comunidad circundante, según un análisis de Associated Press.

Este informe muestra que el cambio climático no es solo un desafío ambiental a largo plazo. También es una amenaza urgente para la salud pública.

Los sitios de superfund son lugares, como antiguos vertederos y plantas químicas cerradas, que la Agencia de Protección Ambiental ha seleccionado para la limpieza federal debido a la presencia de materiales tóxicos.

Las tormentas provocadas por el cambio climático han convertido estos sitios en desastres de salud pública a la espera de ocurrir. En Houston el año pasado, 13 sitios de Superfund se inundaron como resultado del huracán Harvey. Uno de esos lugares, los Residuos de San Jacinto, filtró productos químicos tóxicos, incluidas las dioxinas, que causan problemas reproductivos y cáncer.

Mientras tanto, a raíz del huracán María, la falta de agua potable en Puerto Rico, azotada por tormentas, obligó a algunos residentes a beber agua de pozos cerca de los sitios Superfund de la isla.

Historias como estas serán mucho más comunes, especialmente a medida que el cambio climático aumente el riesgo de inundación. Un estudio reciente publicado en la revista Science Advances predice que, para 2040, la cantidad de personas en América del Norte vulnerables a las inundaciones extremas aumentará de 100.000 a un millón.

Las inundaciones no son la única calamidad causada por el cambio climático. La contaminación del aire tóxica por los incendios forestales, que se ven agravados por las sequías relacionadas con el cambio climático, también pone en peligro la salud de los estadounidenses.

Las temperaturas más altas provocadas por el cambio climático han dado lugar a temporadas de incendios forestales más largas y más severas. Esto es especialmente cierto en el oeste de los Estados Unidos, como lo demuestran los devastadores incendios del año pasado en el sur de California. Esos incendios destruyeron más de 1,000 edificios y obligaron a cientos de miles de californianos a huir de sus hogares.

El daño no se limitó al sur de California. Los incendios forestales liberan metales pesados ​​tóxicos en el aire. Tales contaminantes pueden hacer que el aire sea peligroso para respirar hasta 70 millas de distancia.

El cambio climático también permite que las enfermedades se propaguen más y más rápidamente. A medida que aumentan las temperaturas, las enfermedades transmitidas por animales que anteriormente se limitaban a los trópicos y subtrópicos se desplazan hacia el norte. Desde la década de 1980, el 76 por ciento de las grandes ciudades estadounidenses han experimentado temporadas de mosquitos más largos, en parte debido a los climas más cálidos y húmedos.

Esta tendencia ayuda a explicar por qué la incidencia del virus del Nilo Occidental, transmitida por mosquitos, se disparó de solo 21 casos en 2000 a 2,149 en 2016. Lo peor es que la probabilidad de contraer el virus del Nilo Occidental aumentará en el 68% de las áreas geográficas de California para el año 2050, según investigadores de UCLA.

Del mismo modo, el cambio climático ha hecho que los Estados Unidos sean más hospitalarios con varias especies de garrapatas que transmiten la enfermedad de Lyme. Desde 1996, el número de condados en los que viven estas garrapatas ha aumentado en un 44 por ciento. Hace veinte años, estos insectos no se podían encontrar en Ohio. Hoy viven en 33 de los 88 condados del estado.

Mucha gente piensa que el cambio climático es un problema a largo plazo, cuyos costos serán pagados principalmente por los futuros habitantes del planeta. Pero esta visión ignora las amenazas urgentes que las inundaciones, los incendios forestales y las enfermedades causadas por el cambio climático representan para los estadounidenses en este momento. El cambio climático exige una respuesta inmediata.

Hugh Sealy es profesor en el Departamento de Salud Pública y Medicina Preventiva de la Universidad de St. George en Granada. Ha sido un negociador principal para los pequeños estados insulares desde 2008, incluso en la histórica COP 21 en París, la Cumbre COP 22 en Marruecos y la COP 23 en Bonn.

 

 

 

Climate Change Is an Immediate, Not Long-term, Threat
 

By Hugh J. Sealy


Nearly 2 million Americans live within a mile of a highly polluted Superfund site that's at risk of flooding due to climate change. A flood at any of these 327 locations could spread toxic waste to the surrounding community, according to an Associated Press analysis.

                This report shows that climate change isn't just a long-term environmental challenge. It's also an urgent public health threat.

Superfund sites are places -- such as old landfills and shuttered chemical plants -- that the Environmental Protection Agency has singled out for federal clean-up due to the presence of toxic materials.
                Climate change-fueled storms have turned these sites into public health disasters waiting to happen. In Houston last year, 13 Superfund sites flooded as a result of Hurricane Harvey. One of those locations, the San Jacinto Waste Pits, leaked toxic chemicals including dioxins, which cause reproductive problems and cancer.

Meanwhile, in the wake of Hurricane Maria, a lack of clean water in storm-battered Puerto Rico forced some residents to drink from wells near the island's Superfund sites.

Stories like these will become far more common, especially as climate change increases the risk of flooding. A recent study published in the journal Science Advances predicts that, by 2040, the number of people in North America vulnerable to extreme flooding will balloon from 100,000 to one million.

Floods aren't the only calamity caused by climate change. Toxic air pollution from wildfires, which are exacerbated by droughts linked to climate change, also endangers Americans' health.

The hotter temperatures brought on by climate change have led to longer and more severe wildfire seasons. This is especially true in the western United States, as evidenced by last year's devastating blazes in Southern California. Those fires destroyed over 1,000 buildings and forced hundreds of thousands of Californians to flee their homes.

The damage wasn't limited to Southern California. Wildfires release toxic heavy metals into the air. Such pollutants can make the air dangerous to breathe up to 70 miles away.

Climate change also enables diseases to spread further and more rapidly. As temperatures rise, animal-borne diseases that were previously confined to the tropics and subtropics move north. Since the 1980s, 76 percent of large American cities have experienced longer mosquito seasons, in part due to warmer, more humid climates.

This trend helps explain why the incidence of West Nile virus, which is carried by mosquitoes, has skyrocketed from only 21 cases in 2000 to 2,149 in 2016. Worst still, the likelihood of contracting West Nile virus will rise in 68 percent of California's geographic areas by 2050, according to researchers at UCLA.

Similarly, climate change has made the United States more hospitable to several tick species that carry Lyme disease. Since 1996, the number of counties in which these ticks live has increased by 44 percent. Twenty years ago, these insects could not be found anywhere in Ohio. Today, they live in 33 of the state's 88 counties.

Many people think of climate change as a long-term problem, the costs of which will be paid mainly by the planet's future inhabitants. But this view ignores the urgent threats that flooding, wildfires, and diseases caused by climate change pose to Americans right now. Climate change demands an immediate response.

Hugh Sealy is a professor in the Department of Public Health and Preventive Medicine at St. George's University in Grenada. He has been a lead negotiator for small island states since 2008, including at the historic COP 21 in Paris, the COP 22 Summit in Morocco, and COP 23 in Bonn.

 

 

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